Hij komt, hij komt, die lieve goede Sint.

Een aardig winterzonnetje spiegelt zich in het ebstaande water van de Schelde in het Potjesmarkt-dorp. Dik ingeduffelde kinderen komen uit de straten naar het immens dorpsplein afgezakt. Ze hebben ouders en grootouders op sleeptouw. Ieder slaat het brede pad in naar de Schellebelse veerpont. Kinderkoetsen, buggy's en fietsen-met-een-zitje zorgen voor een verkeersopstopping op de kasseien.

Het vriest stenen uit de aarde en een kouwelijk briesje bijt in de neusjes van verwachtingsvolle gezichtjes. Hier en daar zoekt een rillerige uk beschutting achter vaders brede rug of tussen moeders warme winterjas. Lachende, tranende en pruilende mondjes snateren. De meesten turen met onwennig of angstig gespannen blik naar de bochten van de vliet. Aan de overzijde op de wijk Aard staat eveneens een hoopje kleumende pagadders de goede Sint op te wachten.

 Sint-Maarten in Schellebelle — 2015 (foto: Christine Eloot)

Sint-Maarten in Schellebelle — 2015 (foto: Christine Eloot)

Tussen de massa wordt een schuchter Sint-Maartensliedje aangeheven, als even later de stoomboot - geëscorteerd door een viertal wankele vloten - met trage slag in de Wetterse Scheldebocht de hoorn laat roepen. De verheugende vaststelling "Hij is daar!" golfde heen en weer over het kabbelende water. Hier en daar sust men een angstig wenend kind en verdwijnen er traantjes in moeders zakdoek. Op den Aard verschijnen plots tientallen zwarte Pieten om de samengetroepte kinderen met geschenken te bestoken.

In een sierlijke bocht meert de Sint af aan de aanlegsteiger op den Aard. Terwijl de in domino-kledij gestoken pieten een rondedans weggeven, krijgen de kinderen een zoet, lief of aardig woordje en worden ze op koekjes en snoepgoed getrakteerd. Zijn dienaren zingen nog een lied, terwijl de ukkepukken aan de overzijde in een vaste greep blijven; het koude water ligt verraderlijk dichtbij.

Van daaruit gaat de Sint opnieuw scheep en wordt hij wuivend overgevaren naar rechteroever. De veerman heeft al zijn autoriteit en stuurmanschap nodig opdat de dartele Pieten geen frisse duik zouden nemen. Wanneer de Sint voet aan wal zet, rolt een daverend liedje hem tegemoet. De plaatselijke fanfare roffelt en toetert een welkom.

De Sint - gedienstig bijgestaan door zijn ijverige helpers - haast zich veiligheidshalve weg van de oever. Zijn zalvende hand vleit schuwe kopjes of hij haalt grappig uit naar lachende snoeten. Hij baant zich een weg tussen de menigte supporters naar het dorpsplein, waar hij het jonge volkje één voor één in gemoede ontvangt en luisterbereid hun wensen noteert in zijn zilveren memorieboek. Het is aanschuiven geblazen.

Eenmaal zijn lijvig boek ei zo na is volgeschreven, bezoekt de Heilige Man samen met zijn Pieten nog vóór zonsondergang de ouden van dagen in het klooster, waar men al net zo lang naar hem had uitgekeken. Misschien zijn zij de enigen die nog echt in de mildheid van Sint-Maarten geloven? Hoewel, hij blijft een dikke vriend voor jong en oud.

Om de Blijde Intrede van Sint-Maarten in Schellebelle uitbundig te vieren, wordt telkens vooraf het Sint-Maartensvuur ontstoken en een fakkeltocht gehouden. In het verleden ging zelfs een Zwarte Pieten T.D. aan het evenement vooraf; een danspartij waarop alle Pieten hun benen konden uitslaan in zaaltje Rabi.

De aankomst van Sint-Maarten werd een organisatie van Jeugdhuis YOKA, met financiële ondersteuning van OKA Schellebelle. Deze traditie scoort ieder jaar hoge ogen bij alle aanwezigen.